Un astronome de l'Université de Floride dit qu'il ne pense pas que le racisme systémique existe dans le monde universitaire

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L'Université de Floride à Gainesville



Le 10 juin, alors que des milliers de chercheurs à travers le monde arrêtaient de travailler pour protester contre le racisme dans la science, un professeur d'astronomie de l'Université de Floride a dénoncé les appels à une plus grande diversité dans le domaine, déclarant à son département qu'il ne croyait pas que le racisme systémique existait dans le milieu universitaire, sauf pour les effets pernicieux que la politique identitaire a sur les admissions et l'embauche.

Le professeur émérite, Haywood Smith, qui est blanc, a écrit dans un courriel aux étudiants et aux professeurs qu'il ne se souvenait pas d'avoir jamais vu de modèle systémique de discrimination contre les Noirs. Et il a comparé les protestations en cours contre l'injustice raciale à des foules de rues comme celles de l'époque de la République de Weimar, le gouvernement allemand qui a précédé le régime nazi.



[N]on-noirs dans ce pays sont censés avoir des sessions de style communiste où nous mettons un sac et de la cendre pour notre péché de «privilège blanc» et rampons, a-t-il écrit, ajoutant: Eh bien, comptez-moi.



Le message de Smith a suscité la colère au sein du département en même temps que des messages similaires circulaient au sein du département d'astronomie d'une autre université, Yale. Comme BuzzFeed News l'a rapporté la semaine dernière , des professeurs à la retraite ont demandé sur une liste de diffusion si le racisme systémique existait dans leur département parce qu'ils avaient embauché un employé administratif noir il y a 35 ans.

Les conflits reflètent un grave problème de diversité dans le domaine de l'astronomie en général. UNE Sondage 2018 de l'American Astronomical Society - qui comprend des étudiants de premier cycle, des étudiants diplômés, des membres du corps professoral et des astronomes à la retraite - a constaté que 82% des membres s'identifiaient comme blancs et seulement 2% comme noirs ou afro-américains.

Mais contrairement à l'incident de Yale, l'e-mail de Smith a été immédiatement et farouchement dénoncé par la quasi-totalité de la faculté d'astronomie de l'Université de Floride. Dans un e-mail de la présidente du département Elizabeth Lada et signé par d'autres membres du corps professoral, Lada a déclaré qu'ils étaient fortement en désaccord avec la prémisse de votre e-mail. Le biais systémique est bien documenté, que l'un d'entre nous en fasse l'expérience individuellement, a écrit la faculté.



De l'avis de quatre étudiants noirs actuels en astronomie qui se sont entretenus avec BuzzFeed News, cette réponse était un marqueur du dévouement relatif de leur département envers l'équité et l'inclusivité.

Les étudiants ont dit qu'ils n'avaient jamais rencontré ou, dans la plupart des cas, même entendu parler de Smith auparavant. Il n'est pas répertorié sur le site du ministère. Le chercheur a pris sa retraite en juin 2014 après un mandat de 35 ans sur le campus de Gainesville, en Floride, où il a notamment été conseiller pour les étudiants de premier cycle en astronomie, conseiller pour les étudiants diplômés et conseiller pour le programme d'orientation de première année. L'e-mail de Smith semblait d'autant plus inattendu, ont déclaré les étudiants, qu'ils estiment que le département accorde une grande priorité à la diversité raciale.

Quadry Chance, un étudiant noir qui entame sa deuxième année dans le programme de doctorat, a déclaré qu'il aimerait croire que tout ce que j'ai à faire est d'être un bon scientifique et c'est tout. Mais l'e-mail de Smith est un rappel aigu que le racisme est partout, a-t-il déclaré.



Cette personne ne croit probablement pas que j'ai gagné ma place pour l'endroit où je suis, a-t-il déclaré. C'est difficile à voir car comme la plupart des étudiants diplômés, j'ai déjà du mal à penser que j'ai gagné ma place plutôt que d'avoir de la chance ou quelque chose comme ça.

Mais en même temps, a-t-il ajouté, ce n'est pas comme si je n'avais jamais vu ça auparavant.

Si vous avez une histoire sur le racisme dans le monde universitaire ou scientifique, envoyez un e-mail à stephanie.lee@buzzfeed.com ou stephaniemlee@protonmail.com, ou visitez tips.buzzfeed.com.

Contacté pour commenter, Smith a déclaré par e-mail, je pensais qu'il y avait des choses qui devaient être dites et des problèmes qui devaient absolument être résolus mais qui ne le sont pas. Je n'essayais délibérément de blesser personne, mais les problèmes sont plus importants que les sentiments des individus.

Il a également déclaré qu'il avait fait d'autres recherches après qu'un étudiant diplômé lui ait dit qu'il n'était pas informé du racisme systémique. Après y avoir réfléchi, j'ai découvert qu'elle avait raison, a-t-il écrit. Le concept de racisme systémique n'est pas ce que je pensais à l'origine - d'après ce que j'ai lu, c'est une théorie sociologique qui est beaucoup plus maligne dans ses effets que je ne l'imaginais.

En même temps, a-t-il écrit, je m'attendais à recevoir des critiques pour mon courrier électronique étant donné que les gens ont été licenciés pour beaucoup moins. Ainsi soit-il. C'est pour le plus grand bien.

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Au milieu des protestations contre les meurtres par la police de George Floyd et d'autres Noirs américains, le monde universitaire a son propre jugement sur le manque de diversité dans ses rangs ainsi que sur son histoire de racisme. Sous le hashtag #BlackInTheIvory, des centaines de scientifiques noirs ont décrit le racisme quotidien auquel ils ont été confrontés au cours de leur carrière.

Dans l'après-midi du mardi 9 juin à l'Université de Floride, Lada a déclaré aux étudiants et aux professeurs d'astronomie que le lendemain serait consacré à une grève pour les vies noires, alors qu'eux-mêmes et des milliers de scientifiques du monde entier feraient arrêter la recherche pour protester contre le racisme anti-noir.

Ayant déjà émis un déclaration en soutien aux Noirs américains, les professeurs prévoyaient de passer le lendemain à discuter virtuellement des moyens de lutter contre le racisme dans leur domaine et dans leur établissement en particulier. Un point à l'ordre du jour, à la fois pour la réunion du jour et pour une réunion plus importante plus tard dans la semaine, était de discuter d'une conclusion d'une étude selon laquelle les femmes de couleur en astronomie font face à de plus grands risques de harcèlement . Alors que la réunion se déroulait, Lada a ajouté : Les dirigeants de la grève ont clairement indiqué qu'il était important de protéger le droit de nos étudiants et collègues noirs au repos.

Vers 12h30. Mercredi, Smith a annoncé son mécontentement face aux décisions du département.

Elizabeth a demandé à tout le monde dans le département – ​​sauf les Noirs, apparemment – ​​d'avoir une 'discussion sérieuse et sans faille sur la nature systémique du racisme dans l'académie', a-t-il écrit. Bien que je ne sois plus un membre actif de la faculté, je me sens obligé de contribuer à la discussion. Et ses opinions, prédit-il, ne passeraient pas bien. Si vous pensez que vous pourriez être «déclenché» par ce que je m'apprête à dire, arrêtez de lire ou bouchez-vous les oreilles, a-t-il ajouté. Mais quelqu'un doit dire ces choses.

Il a ensuite commencé à dire les choses qui avaient apparemment besoin d'être dites.

Premièrement, en ce qui concerne le racisme systémique dans l'académie : je ne crois même pas qu'il existe, sauf dans un sens étroit mais très important, a écrit Smith. Cette exception était la politique identitaire, qui, à son avis, a un effet pernicieux sur les admissions, l'embauche, les promotions et les récompenses. Placer la primauté dans ces décisions sur l'identité du groupe ne peut que colorer les évaluations des gens, souvent injustement, a-t-il expliqué. Cela peut ternir la réputation et les réalisations des étudiants et des professeurs des minorités, et cela peut mettre les gens dans des situations pour lesquelles ils ne sont pas adaptés ou même voués à l'échec.

Lorsque le milieu universitaire proclame que la diversité est notre force, Smith a écrit : Quelle absurdité ! Pourquoi la race devrait-elle conférer un avantage dans la résolution d'un problème scientifique ? Il a demandé. Quant à la diversité des genres, a-t-il dit, quelle signification peut-elle avoir quand on peut la choisir ? Pour lui, la diversité qui comptait en tant que scientifique était une façon de penser.

Smith a ensuite fait un zoom arrière sur la grande image. Tout cela a été déclenché par la mort d'un homme noir aux mains d'un policier blanc, a-t-il écrit, faisant référence au meurtre par la police de George Floyd. D'une manière ou d'une autre, cela s'est propagé d'une affirmation selon laquelle la police tue systématiquement des hommes noirs – non étayée par les données, soit dit en passant – à une affirmation selon laquelle la société américaine est massivement raciste, avec des manifestations qui se sont en quelque sorte transformées en émeutes. (Selon le Washington Post , la police tue des Noirs américains à un rythme disproportionné. Ils représentent moins de 13% de la population américaine, mais sont mortellement abattus à plus de deux fois le taux des Américains blancs.)

Il a condamné les gens sous les bannières de 'l'antiracisme' et de 'l'antifascisme' qui courent partout pour attaquer les gens et détruire des choses - des foules de rue comme celles de l'époque de la République de Weimar. (Alors que certaines manifestations ont impliqué des pillages et sont devenues violentes, en partie parce que les forces de l'ordre ont excessivement attaqué participants, la grande majorité des manifestations ont été paisibles.)

Citant le slogan Black Lives Matter, Smith a écrit : Le triste fait est que les noirs vivent clairementne pasquestion. En guise d'explication, il a affirmé que les manifestations négligeaient la mort d'autres Noirs américains. En d'autres termes, nous ne nous concentrerions pas sur la mort d'un seul homme, mais sur les vies perdues d'un grand nombre d'hommes, de femmes et d'enfants noirs, ainsi que sur d'innombrables vies ruinées, à cause des échecs politiques massifs de la dernière moitié. siècle en essayant de résoudre le problème racial, a déclaré Smith.

Obtenu par BuzzFeed News

L'e-mail de Haywood Smith

En fait, des milliers de manifestants ont manifesté contre les meurtres non seulement de Floyd, mais aussi breonna taylor , Ahmaud Arbery , Trayvon Martin , Sandra Bland , Eric Garner , Philando Castille , Réparer le riz , et de nombreux autres Noirs américains, ainsi que des décennies de lois et normes culturelles qui perpétuent inégalité raciale .

Les universités favorisent ces groupes et sympathisent avec leurs objectifs, qui sous la surface sont nihilistes, a conclu Smith. Rien de bon, seulement du mal, ne peut sortir de ces désordres.

Ce jour-là, à Yale, des professeurs émérites exprimaient un scepticisme similaire quant au fait que leur département souffrait de racisme systémique. L'un a déclaré que le premier et le seul administrateur noir du département n'avait pas reçu et n'avait pas besoin d'une aide particulière pour les Noirs, tandis qu'un autre a affirmé que les universitaires noirs étaient largement absents du domaine en raison d'un désintérêt naturel pour les sciences physiques. Les premières personnes à repousser étaient un groupe d'étudiants de premier cycle et une poignée de jeunes chercheurs. Ils ont ensuite été rejoints par au moins 3 des 20 autres membres du corps professoral répertoriés sur le site Web du département, selon des courriels. Les deux professeurs à la retraite se sont excusés quelques jours plus tard. (Le département n'a pas fourni de données sur la diversité pour l'histoire de BuzzFeed News.)

En revanche, à l'Université de Floride, pratiquement tous les professeurs et membres du personnel du département d'astronomie se sont rapidement regroupés pour dénoncer publiquement la missive de Smith.

Moins d'une demi-heure après l'e-mail, l'étudiante diplômée Marika Edwards, qui dit qu'elle est l'une des quatre étudiantes noires de sa seule année, a envoyé une réponse fulgurante. Merci d'avoir pris le temps d'expliquer le racisme systémique au groupe, a-t-elle écrit, ajoutant, je vous encourage fortement à suivre les conseils de vos collègues et à changer vos croyances personnelles en faits réels. Prenez aujourd'hui pour faire de vraies recherches sur le thème du racisme systémique et ses implications réelles sur les scientifiques noirs comme moi.

Le prochain à prendre la parole était July Thomas, un étudiant diplômé en physique, qui a noté que des signes de discrimination raciale étaient partout dans leur université et leur ville.

Que vous puissiez vivre la majeure partie de votre vie dans ces conditions et ne même pas considérer leur impact sur les personnes autour de vous qui n'ont pas la chance d'en bénéficier, écrit-elle, en dit plus sur votre propre déficience intellectuelle que l'affirmation évidente selon laquelle Les vies des Noirs comptent.

Laura Blecha, professeure adjointe de physique, a emboîté le pas.

À tous ceux qui lisaient ceci et qui doutaient encore de l'existence d'un racisme systémique et manifeste dans le milieu universitaire, ou qui doutaient de l'urgence de la nécessité d'agir, je vous encourage à lire la chape raciste de Haywood Smith ci-dessous, a-t-elle écrit. Et puis réfléchissez au fait que c'est exactement ce qu'il a dit publiquement - sur une liste de distribution de courrier électronique professionnelle - et que c'est quelqu'un qui a occupé un poste de pouvoir dans notre université pendant des décennies.

Pendant ce temps, les membres du corps professoral d'astronomie, pris au dépourvu au milieu de leur réunion, se bousculaient pour répondre. Juste avant 15 heures, dans les deux heures et demie suivant l'e-mail de Smith, Lada, la présidente, a répondu dans le message signé par 13 autres membres du corps professoral.

L'e-mail de Smith implique que la barre est en quelque sorte plus basse pour les étudiants des minorités – ce genre d'implication est condescendante et préjudiciable, selon leur message. Nous soulignons sans équivoque que *tous* les étudiants de notre programme ont été admis car ce sont des personnes hautement qualifiées dont les capacités exceptionnelles se sont démarquées dans leurs candidatures, et nous sommes à la fois fiers et chanceux de les avoir dans notre département.

Un jour plus tard, la lettre a été mise à jour et élargie pour inclure un total de deux douzaines de membres du personnel et de professeurs, actuels et retraités.

Lada a refusé de commenter les e-mails de cette histoire ou l'emploi et les antécédents de Smith, affirmant qu'elle ne pouvait pas discuter de questions impliquant des employés actuels ou anciens. Mais elle a déclaré que le département accorde une importance considérable à la diversité de nos étudiants et à leur sentiment d'appartenance et s'engage sur de nombreux fronts pour combler cet écart d'équité, notamment le recrutement de professeurs et d'étudiants, la rétention, la formation antiraciste et d'autres moyens structurels de créer un environnement inclusif. , environnement diversifié et accueillant.

Lada a déclaré que le programme de doctorat de l'Université de Floride est l'un des rares du pays dont la démographie correspond presque à celle de la population américaine au sens large, bien qu'elle n'ait pas fourni de données spécifiques sur sa composition raciale.

Sur les 15 membres du corps professoral du département d'astronomie, quatre sont des femmes et quatre sont hispaniques, selon Lada. Cependant, nous n'avons actuellement aucune faculté noire, et nous savons donc que nous pouvons et devons faire mieux, a-t-elle déclaré par e-mail.

Lors d'entretiens, des étudiants diplômés noirs – dont la plupart ont dit qu'ils avaient parfois été le seul étudiant noir de leur classe ou de leur département – ​​ont condamné le courrier électronique de Smith, l'un le qualifiant d'ignorant et un autre le qualifiant de très mal informé.

Chance a qualifié l'e-mail de clairement raciste, disant : je sais que certaines personnes pensent que ce n'est que du racisme si vous dites le mot N, mais il était le coordinateur du premier cycle il y a quelques années. C'est exactement cette attitude qui a empêché qui sait combien de personnes qui me ressemblent de poursuivre l'astronomie.

Quelqu'un dans cette position de pouvoir, ne comprenant pas les différentes choses que traverse son élève, qu'il soit noir, blanc, d'autres personnes de couleur, hommes, femmes - c'est quelque chose qu'il a la responsabilité de comprendre. Ne pas comprendre que c'est raciste, a-t-il dit.

C'est exactement cette attitude qui a empêché qui sait combien de personnes qui me ressemblent de poursuivre l'astronomie.

Tous les étudiants étaient perplexes face à l'affirmation de Smith selon laquelle il n'avait jamais vu de discrimination systémique contre les Noirs.

C'est incroyablement riche venant d'un astronome, a déclaré Chance, ajoutant: Nous avons toute cette théorie bien décrite pour la matière invisible et les gens y croient parce qu'il en existe des preuves. Mais quand il s'agit d'une discussion sur le racisme systémique, si ce n'est pas là devant mon nez, alors ça n'existe pas.

Un étudiant, qui a demandé à parler sous couvert d'anonymat, a déclaré qu'il était troublant de lire sachant que cette personne était en position de pouvoir dans cette université depuis des décennies. Il a ajouté: C'est juste troublant que les gens puissent être autant dans le déni ou tout simplement complètement ignorants d'une situation.

A déclaré un autre étudiant diplômé, qui a également demandé à parler sous couvert d'anonymat, je ne pense pas qu'il y ait quoi que ce soit dans l'e-mail qui dit littéralement qu'il pense que les Noirs sont inférieurs. Mais il y a beaucoup de sous-textes qui l'impliquent.

Dans le même temps, les étudiants ont déclaré qu'ils appréciaient le recrutement par le département de plusieurs étudiants noirs et étudiants de couleur, ainsi que sa réponse rapide et énergique au courrier électronique de Smith.

Edwards a déclaré qu'après avoir pris la parole sur le fil, plus d'une demi-douzaine de membres du corps professoral lui ont individuellement répondu avec encouragement et remerciements. L'astronomie, en particulier, je crois, a intensifié cette situation, a-t-elle déclaré.

Pourtant, l'incident a été un rappel brutal pour elle et d'autres que même leur département n'est pas exempt de préjugés raciaux.

Je ne pense pas que je vais rencontrer trop de gens comme ça, a déclaré l'un des étudiants. Mais si je le fais, je serai prêt, c'est sûr.


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