Comment Mitt Romney a décidé de recommencer à parler de mormonisme

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Les Romney quittent l'église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours à Wolfeboro, New Hampshire, après les services du dimanche 26 août 2012.



TAMPA, Floride – Mardi soir, Ann Romney a publiquement utilisé le mot « mormon » pour la première fois en plus d'un an – marquant un nouveau tournant dans un débat de cinq ans au sein du cercle de Mitt Romney sur la façon de gérer sa foi.

Depuis que Romney a annoncé sa deuxième campagne présidentielle il y a 15 mois, sa stratégie face aux questions sur sa foi mormone pourrait se résumer en trois étapes : esquiver, esquiver et tisser. Mais depuis deux semaines, le candidat et son équipe de conseillers ont fait volte-face dramatique dans leur approche de la question religieuse ; permettant journalistes à suivre avec la famille à l'église, demandant aux mères porteuses de coopérer avec les émissions spéciales du câble sur le mormonisme et consacrant de précieux morceaux de la convention républicaine aux heures de grande écoute à des anecdotes sur le service religieux du candidat - une série inattendue de mouvements qui comprennent, comme l'a reconnu un conseiller de campagne, 'un au total 180.'



L'explication officielle du changement soudain de stratégie est que la campagne attendait toujours que Tampa – où ils auraient un contrôle étroit sur la chorégraphie et le récit – pour commencer à raconter l'histoire mormone de Mitt.



'La convention est une bonne plate-forme pour raconter toutes les dimensions de la vie de Romney - son service en tant que gouverneur, en tant que chef des Jeux olympiques, homme d'affaires, mari et père dévoué, et en tant que chef laïc dans son église conseillant les familles confrontées à différentes difficultés', a-t-il déclaré. le conseiller Eric Fehrnstrom a déclaré à BuzzFeed.

En effet, si Romney a passé l'année dernière à essayer de garder sa foi fermement dans le placard, la convention de Tampa semble être une sorte de fête de coming-out. Le programme de jeudi soir comprendra de brèves vignettes racontées par des membres de l'église qui connaissaient le candidat républicain lorsqu'il est passé par l'évêque Romney. La prière d'invocation ce soir-là sera offerte par un ancien chef d'église mormone et ami de longue date de Romney. Et les assistants disent que le candidat lui-même passera une partie de son discours très attendu à décrire comment il a été façonné par le mormonisme.

Déjà, Ann Romney a franchi un seuil notable mardi soir alors qu'elle décrivait sa parade nuptiale avec Mitt en disant : « J'étais épiscopalienne ; il était mormon. C'était l'une des premières fois de l'année qu'un participant à la campagne prononçait le mot « mormon » en public.



Au dossier, les assistants insistent sur le fait que l'accent mis sur la foi de Romney n'est pas nouveau, soulignant les rares occasions au cours de l'année écoulée où le candidat a fait référence à son service religieux.

Mais la décision de commencer à posséder sa religion pendant la campagne électorale était plus compliquée - et personnelle - qu'une simple correction de cours conventionnelle, ont déclaré des personnes familières avec l'évolution. En effet, l'histoire de son parcours jusqu'à ce point montre la famille du candidat aux prises avec les réalités de la vie publique en tant que minorité religieuse, alors que le reste du pays est aux prises avec le mormonisme qui frappe à la porte de la culture américaine dominante.

Le programme de jeudi pour les mormons sera le point final d'un voyage qui a commencé il y a cinq ans.



Le lendemain de Thanksgiving en 2007, Tagg Romney, le fils aîné du candidat, a téléphoné à un ami de longue date de la famille. Ils étaient à quelques semaines de la première primaire de la saison à l'époque, et la campagne avait déterminé que le chemin de la victoire de son père passait par l'Iowa.

En conséquence, la famille Romney avait passé plusieurs mois, des centaines d'heures de travail et des millions de dollars dans une tentative désespérée de gagner la base évangélique conservatrice de l'État. Alors que le candidat s'entourait de tous les guerriers de la culture qu'il pouvait courtiser, des substituts - y compris sa femme et ses cinq fils - se sont déployés à travers l'État pour apporter leur message sur les valeurs familiales à la maison.

Mais sur les premières lignes de la politique commerciale de l'Iowa, une chose était régulièrement claire : il y avait beaucoup d'électeurs républicains qui méprisaient profondément le mormonisme. Les membres de la famille Romney étaient régulièrement confrontés à des évangéliques dénigrant la Bible pendant la campagne électorale, les pasteurs locaux passaient les dimanches à sermonner contre «le culte mormon» et certains électeurs refusaient même de serrer la main de l'ancien lieutenant-gouverneur de Romney, Kerry Healey, parce qu'ils pensaient qu'elle était mormone. .

Lorsque l'ami de la famille a demandé à Tagg comment cela se passait ce jour-là fin novembre, il avait l'air découragé.

'C'est brutal', s'est souvenu l'ami de Tagg. 'C'est juste brutal.'

Et pourtant, malgré toute l'animosité qu'ils ont rencontrée, la campagne Romney était déterminée à adopter une approche éducative du mormonisme ce cycle. Le raisonnement, décrit par deux conseillers qui ont travaillé pour l'effort de 2008, était qu'en définissant le mormonisme comme juste une autre foi chrétienne, Romney pourrait démystifier sa religion pour le bloc électoral évangélique très important.

Bien sûr, des questions intéressantes sur la religion comportaient un certain risque. Dans des interviews, Romney s'est parfois retrouvé à patauger dans les mauvaises herbes théologiques sur des questions telles que l'interdiction historique des hommes noirs de la prêtrise mormone et l'enseignement LDS que le jardin d'Eden était situé dans le Missouri actuel. Et lorsqu'il a prononcé un grand discours intitulé « La foi en Amérique » visant à souligner les « croyances communes » qu'il partageait avec les principaux chrétiens, de nombreux membres de son public cible ont été offensés qu'il essayait d'assimiler sa foi à la leur.

Dans le cadre de ses efforts pour tendre la main aux évangéliques, Romney a coopéré avec Hugh Hewitt, un animateur de radio conservateur et partisan vocal, qui a utilisé son accès pour écrire un livre,Un mormon à la Maison Blanche, visant à apaiser les inquiétudes des lecteurs évangéliques.

'Je n'ai jamais eu de problème pour qu'il réponde à des questions sur sa foi', a déclaré Hewitt.

En fin de compte, cependant, rien de tout cela ne semblait aider. Romney a perdu l'Iowa face à Mike Huckabee, un ancien ministre baptiste insurgé qui avait publiquement remis en question certaines croyances mormones du candidat. Et tandis que Romney resterait dans la course pendant plusieurs semaines, un conseiller qui travaillait pour la campagne à l'époque a déclaré que la perte était écrasante – en particulier pour la famille du candidat, qui considérait la défaite, en partie, comme un référendum sur leur religion.

'Je me souviens que tout le monde était totalement déprimé dans l'avion', a déclaré le conseiller, se souvenant du lendemain de leur perte. 'Tout le monde était épuisé et Mitt montait et descendait de l'avion en essayant de remonter le moral de tout le monde … C'était si difficile.'

Beaucoup dans l'orbite de Romney, dont certains dans sa famille, considéraient l'épisode entier comme une leçon apprise. Et alors qu'il pesait une autre candidature présidentielle à l'approche de 2012, certains de ses fils l'ont exhorté à ne pas le faire. Entre autres raisons, les détracteurs de la famille ont cité l'anti-mormonisme qu'ils avaient rencontré sur la piste en 2008, a déclaré une personne proche du dossier.

Lorsque Romney a finalement décidé de jeter son chapeau dans le ring une dernière fois, il l'a fait avec un engagement de ne pas parler de religion – né d'un désir de protéger la foi de sa famille, et confirmé par ses conseillers de campagne plus chevronnés, qui ne voyaient aucun avantage à engager le problème.

'Je pense que c'était tellement difficile la dernière fois qu'ils ont été extrêmement prudents cette fois', a déclaré un conseiller. 'Je ne peux pas vous dire combien de fois [la campagne] amène les gens à appeler et à dire: Nous voulons savoir ce qu'il pense des Noirs et de la prêtrise, ou de la polygamie.'

'Je pense que c'était en partie, écoutez, nous sommes en tête cette fois', a ajouté le conseiller. « Pourquoi entrer dans cette discussion ? »

Et donc ils ont complètement évité la discussion. Pendant plus d'un an, la question de pratiquement chaque journaliste sur les croyances religieuses de Romney a rencontré une réponse sèche de la campagne : « Pourquoi ne demandez-vous pas à son église ?

Mais avec la nomination maintenant en main, la campagne et la famille ont décidé qu'il était temps de présenter à nouveau la foi de Romney au monde.

'C'est quelque chose dont le gouverneur lui-même a insisté pour parler', a déclaré Fehrnstrom aux journalistes cette semaine lors d'un petit-déjeuner organisé par Bloomberg News. 'Il y fera référence dans son discours et il entendra d'autres orateurs lors des conventions sur le conseil et le travail pastoral que Mitt Romney a fait.'

En effet, une personne proche de Romney a déclaré qu'il reconnaît que sa nomination marque un moment historique pour son église et qu'il souhaite que la convention reflète la foi qui l'a façonné tout au long de sa vie. Et maintenant qu'ils ont traversé la primaire républicaine, la campagne voit la valeur dans les anecdotes humanisantes que Romney a amassées en tant que ministre laïc dans son église. Le conseiller l'a calé sur une confiance accrue – à la fois dans leur propre capacité à gérer leurs messages mormons et dans la capacité de l'électorat à surmonter les blocages religieux.

Rappelant les jours caniculaires de la primaire de l'Iowa en 2008, le conseiller s'est émerveillé: 'Pour passer de là à ceci – je ne place pas cela nécessairement dans un contexte religieux, mais dans un contexte politique, c'est un peu un miracle.'