D'anciens entrepreneurs de Blackwater reconnus coupables d'avoir tué des civils irakiens plaident pour la liberté

Khalid Mohammed / PRESSE ASSOCIEE

Un agent de la circulation irakien inspecte une voiture détruite le 16 septembre 2007 par un agent de sécurité de Blackwater sur la place Nisur à Bagdad.



WASHINGTON — Cela fait près d'une décennie que des entreprises de sécurité privées travaillant pour le gouvernement américain ont ouvert le feu sur un rond-point très fréquenté à Bagdad, faisant plus d'une douzaine de civils irakiens morts et de nombreux autres blessés.

Quatre des gardes, employés par la société anciennement connue sous le nom de Blackwater Worldwide, ont été reconnus coupables en 2014 d'homicide involontaire et, dans un cas, de meurtre au premier degré pour la fusillade de 2007. Les gardes ont combattu l'accusation à chaque pas. Maintenant, alors que 2017 démarre, le sparring juridique se poursuit.



Les gardiens veulent un acquittement complet. Au minimum, ils demandent un nouveau procès. Le premier procès en 2014 a duré 11 semaines, suivies de sept semaines de délibération du jury.



Mardi, une cour d'appel fédérale à Washington a entendu des arguments sur la contestation par les gardes de leurs condamnations. Les avocats se sont demandé si la loi fédérale autorisait les procureurs à inculper les gardes pour conduite à l'étranger et, dans l'affirmative, si le procès aurait dû avoir lieu à Washington, DC, par opposition à l'Utah, où les gardes ont été arrêtés.

Le gardien reconnu coupable de meurtre au premier degré, Nicholas Slatten, soutient séparément que les preuves présentées par les procureurs au procès n'étayaient pas l'accusation la plus grave à laquelle il faisait face et qu'il avait été victime de poursuites vindicatives.

L'affaire a rebondi entre les cours de première instance et d'appel pendant des années. Les condamnations en 2014 ont été une victoire acharnée pour le ministère américain de la Justice – le gouvernement a presque perdu l'affaire plusieurs années plus tôt en raison de la façon dont il a traité les preuves. Une décision pour les défendeurs maintenant serait un gros revers dans une affaire très médiatisée qui est considérée comme un test de la façon dont les États-Unis contrôlent les entrepreneurs privés qu'ils embauchent dans le monde.



Les gardes, par l'intermédiaire de Blackwater, ont été embauchés pour assurer la sécurité diplomatique du département d'État américain en Irak. Le 16 septembre 2007, une voiture piégée a explosé à Bagdad et des gardes de Blackwater ont été dépêchés pour sécuriser un itinéraire sûr pour un responsable américain qui était près de l'explosion. Alors qu'ils étaient arrêtés autour d'un rond-point connu sous le nom de place Nisur, les gardes ont tiré sur des voitures et des personnes dans le secteur. Les procureurs disent qu'il s'agissait d'un échange de tirs unilatéral. Les gardes disent qu'ils pensaient être attaqués.

Au moins deux douzaines d'amis et de membres de la famille des gardes ont assisté à l'audience de mardi devant la Cour d'appel des États-Unis pour le circuit DC. Les accusés purgent des peines allant de 30 ans à la prison à vie. L'épouse de l'un des gardes a refusé de commenter les arguments de la matinée au nom du groupe.

L'un des principaux thèmes de l'audience de mardi était la compétence des tribunaux américains sur la conduite des employés du gouvernement américain et des sous-traitants travaillant à l'étranger. Les gardes ont été inculpés en vertu de la Military Extraterritorial Jurisdiction Act, qui permet au gouvernement américain de poursuivre des individus pour activité criminelle présumée à l'étranger qui sont employés par ou soutiennent les forces armées.



Notamment, le sénateur de l'Alabama Jeff Sessions – le candidat du président élu Donald Trump au poste de procureur général des États-Unis – en 2004 avec succès a présenté l'amendement à la loi sur la juridiction qui a étendu sa portée aux entrepreneurs civils qui n'étaient pas employés par le ministère de la Défense mais travaillaient pour une agence fédérale à l'appui de la mission militaire.

Les gardes soutiennent qu'ils étaient des sous-traitants du département d'État dont le contrat ne visait pas à soutenir la mission militaire et, en tant que tel, la loi sur la juridiction militaire ne s'applique pas à eux.

Brian Heberlig, un avocat de Steptoe & Johnson LLP à Washington qui a plaidé mardi pour les trois gardes reconnus coupables d'homicide involontaire, a souligné le témoignage au procès de l'ancien secrétaire adjoint à la Défense Gordon England, qui a déclaré que le contrat des gardes avec le département d'État n'était pas partie de la mission militaire. 'Cela devrait mettre fin à cette affaire', a déclaré Heberlig au tribunal.

La juge Karen LeCraft Henderson a demandé si les gardes soutenaient toujours la mission globale de l'armée en Irak en protégeant les diplomates et autres responsables. Non, a répondu Heberlig, à moins que le tribunal n'approuve l'interprétation « trop large » de la loi par le gouvernement.

Les procureurs soutiennent que le département de la Défense et le département d'État opéraient comme «une seule équipe» en Irak en 2007. Le Congrès a adopté la loi sur la juridiction extraterritoriale militaire pour tenir les entrepreneurs américains responsables de leurs actions à l'étranger, et se ranger du côté de la lecture étroite de la loi par les gardes saper cet objectif, a soutenu mardi l'avocate du ministère américain de la Justice, Demetra Lambros.

Lambros a déclaré qu'en embauchant les gardes de Blackwater, les soldats qui s'occupaient de la sécurité diplomatique pourraient retourner travailler pour l'armée. La juge Janice Rogers Brown a déclaré que cet argument semblait «saper» la position du gouvernement, car il suggérerait des missions distinctes. Lambros a répondu que la mission, reconstruire et stabiliser l'Irak, était la même dans tous les départements de l'État et de la Défense.

L'avocat de Slattten, Timothy Simeone de Harris, Wiltshire & Grannis, a plaidé séparément mardi. Les procureurs ont allégué que Slatten avait tiré le premier coup de feu sur la place Nisur, tuant un étudiant en médecine qui conduisait avec sa mère. Le gouvernement a déclaré que Slatten détestait les Irakiens et s'était vanté dans le passé d'avoir tiré sur des Irakiens pour provoquer une bagarre. Simeone a fait valoir qu'il y avait des témoignages contradictoires au procès quant à savoir si Slatten avait tiré en premier ou si le premier coup de feu provenait d'un autre membre de l'équipe de Blackwater.

Simeone a également fait valoir que le gouvernement avait déposé une accusation de meurtre contre Slatten pour le punir d'avoir contesté avec succès l'accusation d'homicide involontaire.

Les actes d'accusation contre les gardes ont été rejetés en 2009 après qu'un juge a conclu que les procureurs s'étaient appuyés à tort sur les déclarations forcées des gardes peu de temps après la fusillade. Le DC Circuit a relancé l'affaire en 2011, mais Slatten a fait valoir que l'ordonnance ne s'appliquait pas à lui et que, par conséquent, les procureurs n'avaient pas respecté le délai pour le réinculper pour homicide involontaire.

Le circuit DC en 2014 était d'accord avec Slatten, critiquant le ministère de la Justice pour son incapacité «inexplicable» à agir à temps. Les procureurs l'ont plutôt inculpé de meurtre au premier degré, la seule accusation qu'ils pouvaient porter à ce stade. Slatten a dit que c'était un acte de poursuite vindicative ; les procureurs ont déclaré qu'ils pouvaient déposer des accusations qui, selon eux, étaient étayées par des preuves et étaient motivés par un désir légitime de traduire Slatten en justice.

Les gardes soutiennent également que l'affaire aurait dû être entendue dans l'Utah, où ils ont été arrêtés, au lieu de Washington, et qu'un témoin clé de l'accusation a contredit son témoignage au procès dans une déclaration écrite qu'il a soumise avant la condamnation.

Le DC Circuit a scellé la salle d'audience pour les arguments dans le cas de Slatten sur les déclarations de témoins qui ne faisaient pas partie du dossier public. La juge Judith Rogers a également entendu l'affaire.