De Pékin à Myrtle Beach : la longue descente de Jon Huntsman

Brian Snyder / Reuters

Le 12 décembre 2010, je me suis assis dans le salon peu meublé de D.C. de Jon Huntsman et j'ai écouté l'ambassadeur en Chine me dire, dans un langage prudent et diplomatique, comment il croyait qu'il pourrait devenir le prochain président des États-Unis.



J'étais assis sur le canapé solitaire de la pièce - la famille n'était pas encore complètement installée dans leur nouveau manoir Kalorama - et Huntsman avait fait glisser une chaise de la cuisine. Il était mince, bien coiffé et portait une chemise à carreaux qui faisait consciemment la distinction entre Urban Outfitters et L.L. Bean – un personnage qu'il peaufinerait plus tard lors de la campagne électorale. Il parlait parfois si doucement que mon enregistreur ne captait pas sa voix, ce qui était bien car la plupart du temps, il ne répondait pas directement à mes questions de toute façon.

Étant donné que Huntsman occupait toujours un poste diplomatique, ses gestionnaires avaient insisté sur diverses conditions avant d'accepter l'entretien : aucune discussion sur les performances professionnelles du président Obama ; pas de questions sur des questions de politique intérieure spécifiques, etc. L'intégralité de l'entretien, d'une durée de deux heures, devait être menée à 30 000 pieds, avec la permission de descendre uniquement si je voulais me plonger dans des questions de politique étrangère bancales. C'était, en substance, le pire cauchemar d'un journaliste politique.



Mais vers la moitié de l'interview, alors que la discussion tournait vers le Tea Party, quelque chose d'étrange s'est produit : Jon Huntsman est passé de diplomate à expert politique.



Son analyse a commencé de manière assez anodine, avec des paroles prudentes envers le mouvement populiste conservateur: 'C'est un mécanisme d'autocorrection au moins, et je pense qu'il garantit que les élus entendent la voix du peuple.'

J'ai repoussé, dans l'espoir d'extraire plus de franchise : Mais ne courons-nous pas le risque qu'un parti donné ne puisse pas nommer un candidat qui soit disposé à travailler avec d'autres...

Avant que je puisse terminer la question, cependant, Huntsman intervint, levant un index et forçant un sourire, avant d'insister, mais c'est temporaire.



Huntsman n'est pas un interrupteur par nature - mais pour le moment, il avait un point à faire valoir.

'Notre politique en Amérique va par cycles', a-t-il expliqué, parlant un peu plus rapidement, les yeux un peu plus brillants. « Et les cycles doivent terminer une itération avant de donner lieu à une alternative. Et l'alternative sera probablement une réponse aux personnes qui sont perçues comme étant allées trop loin.

Il s'arrêta, fixant ses yeux avec impatience sur un endroit sur le sol alors qu'il cherchait un exemple. Puis, ça lui est venu : Reconstruction ! Il suffit de regarder certaines des personnes qui ont été élues pendant cette période. Et puis vous obtenez Theodore Roosevelt qui pensait que le parti s'était égaré, ce qui donne alors naissance à Woodrow Wilson.



Enfin, il arriva à la prédiction sur laquelle il fonderait sa campagne présidentielle. 'Nous sommes au milieu d'un cycle très intéressant qui donnera finalement lieu à une alternative', a-t-il déclaré. « Je ne sais pas quand cela arrivera, mais cela arrivera certainement. »

Il est clair maintenant que Huntsman pensait que ce moment était arrivé. Peu importe le fait que des dizaines de populistes de droite venaient d'être entraînés au Congrès avec un mandat de défi pour reprendre notre pays. Il croyait que le pendule de la politique républicaine se dirigeait vers une nouvelle ère de haut niveau, une ère qui valoriserait les trafiquants d'allée, les compromis, les modernisateurs et les négociateurs de principe.

Et bien qu'il ne puisse pas dire explicitement qu'il envisageait une candidature à la présidentielle, il ne faisait aucun doute qu'il considérait notre entretien comme une audition pour le poste. Il a parlé avec empressement de son talent pour les négociations commerciales et de son bilan économique dans l'Utah. Il m'a présenté à deux de ses enfants prêts pour la campagne ; un joueur de football à l'académie navale et une fille adoptive indienne. Et quand je lui ai demandé à bout portant s'il avait des ambitions présidentielles, il a laissé la porte grande ouverte en déclarant, je pense qu'il nous reste peut-être une dernière course dans les os.

Quelques semaines plus tard, Newsweek plaçait cette ligne dans l'article du magazine bien sous le titre, Le candidat mandchou.

Le plan de Huntsman était audacieux et risqué. Mais il n'était pas arrivé à sa conclusion sur la politique républicaine seul. Le moment fantastique de la politique qu'il décrivait lui avait été vendu de manière agressive par un soi-disant faiseur de rois qui voulait que ce soit aussi vrai que le candidat lui-même.

John Weaver a rencontré Huntsman pour la première fois lors de la campagne de 2008, lorsqu'il a persuadé le gouverneur de l'Utah de rompre les rangs avec la majorité de ses électeurs et de soutenir John McCain contre Mitt Romney lors de la primaire républicaine. Au cours de la campagne, Weaver en est venu à considérer Huntsman comme le prochain grand espoir du parti ; un « résolveur de problèmes conservateur » qui était prêt à sacrifier les orthodoxies républicaines - comme le déni du réchauffement climatique et l'opposition à certains droits des homosexuels - à la poursuite d'un parti réformé, centriste et à grande tente. C'était un message que le charmant, parfois capricieux Weaver prêchait depuis des années, et en Huntsman, il trouva un nouveau porte-drapeau.

À la fin des élections, Weaver a essayé de vendre Huntsman sur l'idée de se présenter à la présidence en 2012 en tant que réformateur républicain – la réponse du GOP à Obama. Huntsman l'a envisagé et a joué avec plaisir le buzz présidentiel, mais il n'a pas pu résister à l'attrait du poste de Pékin qu'Obama a proposé de le mettre à l'écart. Quand il est parti pour la Chine, tout le monde, y compris Weaver, a supposé que le flirt de Huntsman en 2012 était terminé.

Juste deux semaines avant mon entretien avec Huntsman, j'ai téléphoné à Weaver pour lui poser des questions sur l'avenir politique de l'ambassadeur. « Je pense que vous savez qu'il ne court pas cette fois », m'a-t-il dit catégoriquement. 'Mais c'est un jeune homme qui a le bon ton, et il a un avenir très, très brillant.'

Lorsque Huntsman a ensuite fait allusion aux ambitions de 2012, je suis retourné voir Weaver et lui ai demandé des détails. Il était déconcerté.

« Puis-je vous demander ce qu'il a dit exactement ? » s'enquit-il.

Je lui ai lu la citation de Huntsman. Il y a eu une pause, puis il a répondu : « Eh bien, c'est intéressant. Je ne sais pas si ça veut dire quelque chose, mais c'est très intéressant.

Weaver dira plus tard au New York Times qu'il m'avait lu le commentaire de Huntsman comme un clin d'œil transcontinental au stratège ; un signal qu'il devrait commencer à construire une campagne en attente. D'autres n'étaient pas tout à fait sûrs que le candidat potentiel s'attendait à autant d'organisation une fois rentré chez lui. Mais Weaver était déterminé : il s'est immédiatement mis à appeler des consultants, des donateurs et des publicitaires - et au moment où Huntsman a démissionné de son poste et est retourné aux États-Unis en avril, il y avait déjà une équipe de fidèles de Weaver en attente, prête à faire de lui une star .

Mais ironiquement, pour une campagne qui a été construite autour d'un diplomate bâtisseur de ponts, l'opération de Huntsman a été amèrement divisée presque dès le départ. Quelques jours après le retour de Huntsman aux États-Unis, m'ont dit des initiés, des conflits ont commencé à éclater entre le territorial Weaver et certains des alliés politiques de longue date du candidat, qui avaient l'impression d'être inutilement mis à l'écart.

'Vous venez d'avoir un groupe de consultants qui ont vu [Huntsman] comme un ticket repas', s'est plaint un ami de la famille de Salt Lake City. «Je ne sais pas s'il aurait dû les embaucher, mais ceux qui l'ont connu et ont travaillé avec lui auraient dû être consultés. Ils étaient les derniers à savoir.

L'ami a ajouté: 'Les gens ici râlent encore à ce sujet.'

Un autre partisan de l'État d'origine de Huntsman, qui a été actif dans les deux courses réussies du candidat au poste de gouverneur, a déclaré qu'il était enthousiasmé lorsque la campagne est venue en Utah pour une collecte de fonds peu de temps après le lancement officiel. Il était si impatient de participer qu'il a quitté l'événement plus tôt pour livrer des bagages et des paniers-repas à l'aéroport pour la famille Huntsman. 'Vous avez changé l'Utah', a-t-il déclaré à Huntsman peu de temps avant de lui dire au revoir. « Maintenant, vous allez changer le monde. »

Mais malgré les offres répétées de se joindre à la campagne à titre bénévole dans le New Hampshire, c'est la dernière fois qu'il a vu le candidat en personne. Il a déclaré que plusieurs appels téléphoniques aux membres du personnel n'avaient pas été retournés.

'Pour être honnête, j'ai probablement encore 200 pancartes Huntsman for President dans le garage qui attendaient d'être distribuées', m'a-t-il dit. 'Il y avait beaucoup de gens ici qui seraient allés dans le New Hampshire, mais nous n'avons jamais reçu de rappel.'

Le personnel de Huntsman avait rapidement déterminé que les voyages en Utah étaient en grande partie une perte de temps, puisque Mitt Romney y avait déjà cousu son soutien. Mais un éminent stratège républicain de l'Utah m'a dit que si Huntsman avait fait plus d'efforts là-bas, le sénateur Mike Lee et le représentant Jason Chaffetz, qui ont tous deux travaillé pour Huntsman, auraient peut-être envisagé de l'approuver. (Chaffetz a fini par soutenir Romney, tandis que Lee n'a pas approuvé.) En tout cas, la décision de la campagne de radier l'État de Beehive n'a fait que creuser l'écart entre les alliés de Huntsman basés dans l'Utah et le personnel dirigé par Weaver.

Alors que la tension interne s'intensifiait, des sources affirment que Huntsman a souvent été repoussé dans un rôle d'ambassadeur, s'efforçant de ramener la paix aux éléments en guerre au sein de sa campagne. Mais dans un sens, les mains de Huntsman étaient liées : ayant tant compté sur Weaver au début de sa candidature, Huntsman n'avait d'autre choix que de se ranger du côté des professionnels – tout en écrivant des notes quasi-excuses à ses amis qui se sentaient brûlés.

Les luttes intestines ont atteint leur paroxysme l'été dernier, lorsque POLITICO a publié une longue histoire relatant une partie du drame de la campagne, racontée par un ami de longue date de Huntsman qui a décidé de rendre public après avoir subi trop de « violences verbales » de la part de Weaver. Alors que la campagne tournait autour du départ de la directrice de campagne Susie Wiles, l'ami de Huntsman, David Fischer, a montré aux journalistes les e-mails qu'il avait reçus du candidat qui reconnaissait les problèmes qui tourmentaient sa campagne et promettait faiblement que le changement était imminent.

'La bonté surmontera les difficultés temporaires et la protection précoce du territoire au cours de la campagne', a écrit Huntsman à Fischer, ajoutant: 'Je t'aime comme un frère.'

Mais les choses n'ont fait qu'empirer après cela, selon un important donateur de l'Utah, qui a été rebuté par les tentatives de la campagne de discréditer Fischer dans la presse.

'David est un gars vraiment bien, il était juste blessé', m'a dit le donneur à l'époque. «Peut-être que nous devons commencer à considérer cela comme une course d'entraînement pour le gouverneur Huntsman. Peut-être qu'il sera mieux en 2016, avec un personnel différent.

Les sentiments défaitistes ont été repris par les alliés de Huntsman à travers l'État, alors qu'ils réalisaient lentement que l'équipe de Weaver était sortie en tête de la lutte pour l'influence de la campagne – et que leur ami de longue date n'allait rien faire à ce sujet.

'Pour faire court, Jon et Mary Kaye sont des gens extraordinaires', a déclaré un ami de Huntsman. 'Ils ne jetteront pas leur personnel de campagne sous le bus, mais cela aurait pu avoir une fin bien différente.'

D'autres volontaires ont également été laissés avec un goût amer par le siège de la campagne. Josh Relkin, un fan de Huntsman de 20 ans de Suffern, NY, avait lancé un fil Twitter @ JonHuntsman12 qui a rassemblé 3 000 abonnés – une réalisation importante pour les boosters d'un candidat à marge d'erreur – mais la campagne officielle Twitter Le compte n'a même jamais pris la peine de suivre Relkin, encore moins d'accepter des invitations à unir ses forces, et a laissé le fan se plaindre de 'l'attitude obsessionnelle et avide de pouvoir du personnel qui excluait toute aide extérieure et utilisait les supporters comme des pions'.

Mais peut-être que l'échec diplomatique le plus compliqué – et le plus dommageable – au cours de l'année écoulée a eu lieu entre le père milliardaire de Huntsman, Jon Huntsman Sr., et le reste de la campagne. Plusieurs partisans ont été perplexes face à l'état de pauvreté perpétuel de la campagne, compte tenu de l'immense richesse possédée par le père du candidat. Huntsman Sr. a versé quelques millions de dollars pour maintenir les publicités sur les ondes du New Hampshire, mais s'il l'avait voulu, il aurait pu faire de son fils une force médiatique dominante pendant le Super Tuesday.

Un ami de la famille Huntsman a deviné que Jon Jr. n'était plus disposé à gaspiller l'argent de son père après un résultat décevant dans le New Hampshire - ' il valorise vraiment un dollar ', a déclaré l'ami - tandis que d'autres dans la campagne ont spéculé que le père attendait que son fils lui demande humblement de l'aide, et l'appel n'est jamais venu.

A déclaré un républicain dans les cercles de Huntsman, 'c'est une dynamique familiale très, très, très étrange'. Et c'est l'une des nombreuses personnes dans la campagne qui auraient souhaité s'entraîner avant qu'il ne jette son chapeau sur le ring.

Mais tous ces échecs n'étaient pas visibles à l'horizon dans le salon de Huntsman en décembre 2010. Ensuite, l'ambassadeur essayait de me prouver que ce n'était pas un travail de poule mouillée. Nous avions passé la majeure partie de la matinée à parler des succès diplomatiques tout au long de sa carrière, et il semblait inquiet que même dans la nouvelle ère de la politique de traversée des allées, les républicains puissent penser que sa plate-forme consistait uniquement à chanter « Kumbaya ».

« Vous vous souvenez que les diplomates sont à peu près entraînés comme des guerriers », a-t-il insisté. «Je veux dire, vous prenez une situation au point de devoir faire appel à l'armée. Ce qui signifie qu'en fin de compte, la façon dont vous gérez un problème et comment vous résolvez un problème dépend beaucoup de la façon dont vous traitez un problème. Il ne s'agit pas seulement d'être gentil avec les gens, il s'agit de faire avancer les choses.

Puis il a ajouté: «Et si vous échouez de certaines manières, les résultats peuvent être catastrophiques.