Le champ d'astronomie sous le choc après le scandale du harcèlement sexuel

NASA Ames / Institut SETI / JPL-Caltech / Via nasa.gov

La nouvelle que le célèbre astronome Geoff Marcy a harcelé sexuellement des étudiants pendant de nombreuses années a envoyé des ondes de choc dans son domaine.



Mercredi, l'employeur de Marcy, l'Université de Californie à Berkeley, a confirmé qu'il avait a démissionné de son poste , après BuzzFeed News signalé qu'il avait enfreint les politiques de l'école en matière de harcèlement sexuel dans plusieurs cas entre 2001 et 2010.

Marcy laisse derrière elle une carrière bien remplie et une personnalité publique, sans parler de près de 900 000 $ en subventions fédérales, 100 millions de dollars dans un effort de recherche privé pour trouver des civilisations au-delà de la Terre, et deux étudiants diplômés.



Marcy a étudié les exoplanètes, les planètes qui orbitent autour d'étoiles en dehors de notre propre système. Plus de 1 000 ont été découverts au cours des dernières années, et quelques-uns pourraient, peut-être, abriter la vie. Autrefois considéré comme marginal, le champ d'exoplanètes est maintenant fréquemment présenté comme un candidat au prix Nobel. Et Marcy était une figure de proue de cette transformation.



L'un des anciens collaborateurs de Marcy, Gregory Laughlin de l'Université de Californie à Santa Cruz, a déclaré à BuzzFeed News qu'il était dévasté par la nouvelle – et particulièrement préoccupé par les jeunes femmes harcelées par Marcy.

C'est quelque chose qui ébranle vraiment tout le monde, a déclaré Laughlin. Il est de la plus haute urgence de faire les bons choix pour l'avenir et pas seulement de dissimuler ce qui s'est passé.

Avi Loeb, le président du département d'astronomie de Harvard, a déclaré qu'il espérait que l'incident attirerait l'attention sur le comportement inapproprié d'autres scientifiques puissants.



Quand je vais dans la cuisine et que je vois une souris ou un cafard, je m'alarme car il doit y en avoir beaucoup plus, a déclaré Loeb à BuzzFeed News. L'effet le plus important est d'alerter les autres que cela est inacceptable, et les gens réfléchiront à deux fois avant de faire quelque chose comme ça.

Le scandale souligne également le manque de femmes et de minorités sur le terrain. Seulement 34% des étudiants diplômés en astronomie et 14% des professeurs titulaires sont des femmes, selon un 2013 enquête .

Je pense que la situation dans son ensemble est que nous devons travailler pour améliorer la diversité dans le recrutement, a déclaré Loeb.



À la fin des années 1980, lorsque Marcy a commencé à essayer de détecter les signaux des planètes entourant d'autres étoiles, la plupart de ses collègues pensaient que c'était une course folle.

Sa méthode était basée sur la loi de la gravité, à travers laquelle une planète en orbite devrait conférer une légère oscillation à son étoile mère. Marcy, alors à l'Université d'État de San Francisco, et son étudiant diplômé Paul Butler ont entrepris de détecter ces oscillations en recherchant des changements subtils dans la longueur d'onde de la lumière provenant des étoiles.

La paire a été ramassée au première découverte d'une exoplanète encerclant une étoile semblable au Soleil. En 1995, ce prix a été décerné à Michel Mayor et Didier Queloz de l'Observatoire de Genève en Suisse. Mais dans les années qui ont suivi, l'équipe de Marcy a pris de l'avance et, en 2002, elle a découvert au moins 70 des 100 premières exoplanètes .

Plus récemment, Marcy a été membre de l'équipe scientifique de la NASA Télescope spatial Kepler , qui a trouvé 1 030 planètes confirmées . En 2012, il a reçu un million de dollars accorder du W.M. Fondation Keck, et en juillet dernier, il faisait partie des débuts très médiatisés de Écoutez la percée , un effort privé de 100 millions de dollars sur 10 ans pour rechercher une vie intelligente. Le lundi de cette semaine, Marcy a officiellement résigné de ce projet.

La démission de Geoff Marcy de toutes ses activités professionnelles est comme une mort dans la communauté, a déclaré à BuzzFeed News par e-mail Sara Seager, professeur de sciences planétaires au MIT. C'était un collègue apprécié et j'ignorais le « côté obscur ».

Seager a également déclaré qu'elle et d'autres avaient contacté les étudiants de Marcy et 'ont proposé de les accueillir pour une visite à court terme (s'ils ont besoin de s'éloigner) ou de les aider à être transférés dans une autre école avec un conseiller approprié'.

Selon une recherche à Recherche.gov , Marcy est la chercheuse principale (PI) de deux subventions actuelles de la NASA pour soutenir la découverte d'exoplanètes. Une, pour 465 997 $ sur trois ans, doit se terminer en avril de l'année prochaine ; la deuxième, d'une valeur de 380 028 $ , expire en septembre prochain.

La NASA accorde des subventions à des institutions, et non à des individus, a déclaré l'agence à BuzzFeed News par e-mail.

Nous attendons de toutes les organisations travaillant avec la NASA qu'elles respectent les lois fédérales et étatiques, et il appartient à l'université de déterminer un remplaçant si l'IP d'origine n'est pas disponible, a déclaré l'agence. La NASA ne tolère pas le harcèlement sexuel, et aucune organisation ne devrait s'engager sérieusement en faveur de l'égalité, de la diversité et de l'inclusion sur le lieu de travail.

En juillet, Marcy a reçu un accorder de la National Science Foundation, dont il a recueilli 31 636 $. Berkeley n'a pas répondu aux demandes de commentaires sur ce qu'il adviendra de ces subventions maintenant que Marcy a démissionné.

Malgré les distinctions de Marcy, certains membres de la communauté astronomique pensent que le domaine s'en sortira bien sans lui.

Les médias ont apprécié cette approche scientifique de l'« homme brillant », a déclaré Meg Urry, présidente de l'American Astronomical Society. Mais le monde réel de la science, c'est beaucoup, beaucoup de gens qui travaillent sur beaucoup, beaucoup d'idées, avec de nombreuses idées intelligentes provenant de nombreux endroits. Je ne suis pas du tout inquiet pour la communauté des exoplanètes.

'Il y a plusieurs hommes occupant des postes de direction très confortables dans le domaine qui pourraient trembler dans leurs bottes en voyant cela', a déclaré à BuzzFeed News Margaret Turnbull, chercheuse sur les exoplanètes. 'Je ne pense pas que le départ de Geoff fera stagner le terrain – quels que soient ses crimes, il est indéniable qu'il a si bien préparé le terrain, tout ira bien.'

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